芯片之路需自强 华为还会依赖Arm多久?

2023-09-23 20:30:09来源:钛媒体APP编辑:居小桃

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  原标题:芯片之路需自强 华为还会依赖Arm多久? 

  七年之后,软银集团旗下芯片设计公司Arm重回资本市场。

  当地时间9月14日,Arm在纳斯达克上市,发行价格为51美元/股,发行市值约540亿美元。上市当日,Arm股价暴涨近25%,每股价格冲上63.59美元。以收盘价计算,Arm市值652亿美元,成为今年美股最大规模IPO。

  这样的市场表现或许可以让流年不利的孙正义稍微松口气。美国媒体也认为,Arm的上市表现有望扭转美股IPO最近一年的颓势。

  2016年,孙正义以320亿美元私有化Arm,这个价格比Arm当时的市值高出43%,随后Arm在伦敦证券交易所退市。

  当时,正在风头上的孙正义大肆挥霍着从阿里巴巴身上赚来的巨额资金,在全球市场激进出击,拿下多家企业。孙正义甚至还表示,收购Arm是他在科技业奋战几十年的宿命,他乐观地认为Arm市值可以在未来几年再翻数倍。

  然而,连续的投资失误使得软银集团在近年深陷泥潭,Arm成为孙正义的救命稻草,也是他一度甩不出手的累赘。

  01 苹果救星

  Arm成立于1990年,最早由苹果、VLSI Technology和Acorn Computer共同创建。公司成立一年后便推出基于全新架构开发的Arm6芯片,是世界上第一款嵌入式RISC处理器。2001年,全新的Armv6架构问世,基于此架构的Arm11处理器之后被诺基亚采用于N系列手机,在塞班操作系统时代,占据了移动端芯片王者地位。

  虽然苹果是Arm的创始股东之一,但1998年Arm上市后,为了筹集救命资金,乔布斯大幅抛售苹果公司手中的Arm股份,一口气从43%的持股比例减持至6%。虽然大幅减持,但苹果与Arm的关系依然非常紧密,2007年第一代iPhone采用的就是三星制造的Arm架构芯片。

  某种程度上说,没有Arm就没有今日的苹果帝国。时至今日,苹果最新款的A17pro芯片依然采用Arm授权的架构。而安卓系统手机广泛使用的高通骁龙芯片同样是基于Arm架构。

  2016年,软银私有化Arm,正是看到Arm在低功耗处理器市场的统治级地位。软银之所以能顺利拿下Arm和英国脱欧紧密相关,英国政府批准这桩本国科技行业史上最大规模并购,其重要原因是为了稳定外资信心。

  七年过去,英国政府极力想争取Arm回英上市,但是对于孙正义而言,美国资本市场能撬动的资金是英国不能比的,他断然拒绝了苏克纳的邀请。

  在半导体行业中,Arm是非常独特的存在,它持续研发半导体知识产权(IP),主要靠收取芯片架构版权费赚钱,自己并不设计也不生产芯片。随着全球进入智能手机时代,Arm在移动芯片处理器设计领域占据90%以上的市场份额。

  根据Arm此番发布的招股书,当前全球有超过260家公司在使用Arm技术授权,包括谷歌,AMD、英特尔、英伟达、高通和三星。Arm宣称,应用其技术的芯片累计出货量超过2500亿颗。仅2023财年(截至2023年3月31日),Arm芯片出货量就超过305.83亿颗,较2016财年增长70%。

  可以说,在移动端,Arm依然是垄断般的存在。

  Arm CEO哈斯自信地认为,消费电子行业任何一家公司都无法与Arm甩开联系。他称:“行业所有重要企业都用我们的技术,没人可以承受错过我们产品周期或者缩减研发的代价。”

  无可撼动的行业地位也是孙正义最初对其抱有极大期待值的原因。相比较光刻机老大ASML、晶圆代工龙头台积电、芯片领头羊英伟达等公司动辄成千上万亿美元的市值,Arm百亿美元市值显得过于寒酸。

  孙正义的想法不能说错了。

  Arm通过大量的专利积累使其可以算作低功耗芯片领域最上游,IP授权模式也迎合了需求多样复杂且定制化的各种终端应用。但是,Arm收取的版权费并不是非常高。据披露,Arm前期授权费通常在100万至1000万美元之间,一次性付清;版税则是每卖出一个芯片,交付芯片定价的1%—2%。

  这不是Arm不想涨价,而是很难涨上去。

  Arm被戏称为“芯片圈瑞士”,和每家公司保持着差不多的距离,架构标准对各大企业开放授权。虽然在IP上具有统治级地位,但Arm相当于提供了“毛坯房”,还需要下游厂商基于授权架构进行二次开发,这个市场高度竞争,尤其在移动处理器市场上,摩托罗拉、德州仪器等企业都被迫先后退出市场,拥有基带优势的高通斩获了大部分安卓手机市场份额,骁龙高昂的销售价格一度被称为“高通税”,而苹果通过Arm授权自行研发了A系列、M系列处理器,成为iPhone、iPod、mac电脑的专用芯片。

  客大欺店,面对垄断了终端客户的两大巨头,Arm议价空间有限。根据招股书,公司过去一年营收仅有26.8亿美元,利润为4亿美元。

  02 第二增长曲线

  2020年,孙正义和黄仁勋达成一致,想把Arm以400亿美元的价格转让给英伟达。

  这则交易立刻遭到了行业内外的强烈反对,Arm和英伟达联手意味着其中立地位被抛弃,英伟达有机会同时称霸GPU和移动端CPU领域。

  尽管老黄多次在媒体和监管机构面前强调交易并不会让芯片行业一边倒,还用Arm财务情况卖惨,但是各国监管机构在2年考虑后还是否决了收购案,老黄作为订金的12亿美元打了水漂。

  “卖身”英伟达失利让软银不得不加紧推进Arm二次上市的进程,毕竟实在是需要资金来填补其他投资的损失。

  此次IPO孙正义只拿出9550万股对外发售,软银与愿景基金继续持有Arm高达90%的股份。

  外媒认为,孙正义有意把市场可交易额度控制在较小范围,让股票变得稀缺紧俏,从而加快流动性,推动公司市值攀升。

  从上市当日表现看,这一策略无疑起到了效果。

  与七年前相比,消费电子行业也发生了变化。云计算、新能源汽车崛起,特别是人工智能技术在各领域普及,Arm希望资本市场可以重新评估自身的价值。

  “如果没有Arm芯片技术架构、没有高性能的Arm CPU支撑、没有Arm的IP授权系统,英伟达无法制造出超级AI芯片。”黄仁勋的称赞频频被Arm在留言中拿出来刺激市场。既然英伟达市值可以从2017年的500亿美元冲上如今的万亿美元,Arm为什么不能翻翻倍?

  招股书中,Arm预计到2025年,公司“总潜在市场”将达到2466亿美元。

  然而在短暂的开门红后,资本市场对Arm立刻又变回了冷静的态度。当地时间9月18日,Arm股价一度跌超9%,低于IPO首日的开盘价。截至北京时间9月21日,Arm股价为52.91美元,接近发行价。

  不少投资机构都在研报中认为Arm对未来发展过于乐观,公司并没有能力从AI浪潮中获得超额溢价,只是英伟达一些产品“恰巧”选择了Arm。

  目前全球智能手机基本上都采用Arm架构芯片,但随着全球手机出货量逐年下滑,Arm也试图开拓云计算、边缘计算市场,2018年,Arm将服务器芯片设计和传统客户端芯片设计分离,推出Neoverse平台,面向云数据中心、边缘计算以及5G网络市场等基础设施领域市场。

  但Arm的努力却遭遇了意想不到的冲击。

  03 意外冲击

  中国对Arm有着举足轻重的影响力。根据招股书,2022财年和2023财年来自中国大陆的收入分别占Arm总收入的18%和25%。

  安谋科技(中国)是Arm在中国的IP开发和服务“代理人”,但是两者更像是合作关系,Arm提供技术,安谋科技给Arm返还在中国90%营收。

  2020年,安谋科技发生了一起混混烈烈的“换帅大戏”,前董事长吴雄昂被罢免,软银全面接管安谋科技各职能部门,安谋科技酝酿的单独上市计划也戛然而止。

  一年后,美国出台政策围攻中国半导体行业,在“芯片禁令”下,Arm不能向中国企业供应芯片架构IP主要涉及Neoverse的V系列产品。招股书中,Arm强调:“无法在中国销售最高性能的Neoverse处理器并未对我们的业务造成重大影响。”

  但更大的冲击来自美国对华为的限制。华为在2020年4、5月一度占据了全球手机市场出货量20%左右的份额,其麒麟芯片采用是Arm V8架构。

  但美国的限制使得华为无法获得Arm更新的架构授权。根据供应链的消息,华为一直没有拿到Arm于2021年发布的V9架构的授权,尽管Arm曾表示V9不会受到影响,但是在后续的合作商名单中,华为始终没能上榜。目前,华为Mate 60 Pro搭载的麒麟9000S芯片采用两颗自研“鲲鹏”架构大核是在Arm V8.2的基础上继续研发的。

  供应链人士告诉《最话》,华为通过自身技术专长,将Arm V8.2的性能发挥到极致,并与鸿蒙操作系统实现软硬件配合协同,未来将在自研芯片的性能、效率、能耗、制程、生态上继续发力。

  经历了四年的低谷期后,华为越来越明白摆脱依赖的重要性。而全球半导体产业也在酝酿着一场开源新趋势。

  招股书中,Arm认为的竞争对手包括X86架构和RISC-V架构,Arm写道:“我们许多客户是RISC-V 架构和相关技术的主要支持者,如果RISC-V相关技术继续开发,不排除我们的客户会选择免费的开源架构。”

  RISC-V起源于2010年伯克利大学并行计算实验室,这是一种开放指令集标准,无需技术授权。

  目前,多家新兴半导体企业将之视作为弯道超车的机遇,老牌企业也加大了对其的关注和投入。2022年7月,RISC-V国际基金会宣布RISC-V架构处理器核的出货数量已突破100亿颗,会员单位超过3600家。

  8月,高通、博世、英飞凌等公司宣布联手组建一家专注RISC-V 技术的新公司,初期重点在汽车领域,长远目标则将是更广泛的移动与物联网等市场。在中国,华为、中科院计算所、阿里平头哥、赛昉科技、芯来科技等在布局RISC-V,开发不同层面的软硬件解决方案。

  目前主流的电脑、手机处理器仍以X86、Arm架构为主,但在物联网、汽车电子、智能穿戴、家电家居、嵌入式等领域,RISC-V则拥有更多机会。据第三方估计,2018年RISC-V的IP和软件工具市场规模为5200万美元,到2025年RISC-V 架构芯片有望突破800亿颗,市场规模增长至11亿美元。

  从某种程度上理解,RISC-V架构有望让备受“芯片禁令”困扰的中国企业绕开版权限制,通过开源架构构建新生态。

  美国频发禁令扰乱了全球半导体产业链的正常运转,出于安全考虑,各国各企业都在加强自研能力,试图摆脱对单一供应商的依赖,尤其世界最大的半导体需求国中国。

  这或许是软银急着要Arm重新上市的原因之一。一旦失去想象空间,Arm的营收表现很难配得上其高达170倍市盈率。

  Arm的再度上市让孙正义有了些许的喘息空间。但相比七年前的踌躇满志,遭遇了多次失利的孙正义已经变得低调,他甚至都没有参加Arm的IPO仪式。

  面对媒体,Arm CEO 哈斯承认:“半导体行业总是经历周期性循环,当你认为不会反弹时,它总能找到一种方法实现反弹;当你认为增长不会放缓时,它又总是找到一种方式放缓。”

  Arm当然期待的是反弹,毕竟只有股价回升,孙正义才能解套。

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